Características del cuento | Diferencias con la novela

¿Qué es el cuento?

Es un relato corto, en prosa, en el que se narra un suceso que puede tener características reales, o fantásticas, o incluso sobrenaturales. Aunque la historia esté basada en hechos reales, un cuento siempre será un texto de ficción.

¿Qué extensión tiene?

Como ya dijimos, es un relato breve. Si hablamos de la extensión mínima, se conocen cuentos de un solo párrafo, incluso de algunas pocas palabras, como en el caso del cuento “El dinosaurio”, de Augusto Monterroso, que consta de sólo 7 palabras. Estos cuentos tan minúsculos suelen denominarse microcuentos o micro-relatos.
Si nos referimos a cuál es la extensión máxima de un cuento, surgen algunas controversias. Algunos especialistas dicen que hasta 60 páginas, otros llevan el límite a 100. Pero estos datos son muy relativos; quien puso un límite más específico fue el escritor estadounidense Edgar Allan Poe, que en un ensayo determinó que cuento es aquel que puede leerse “de una sentada”, es decir, aquel que podemos leer de principio a fin de una sola vez, en algunas pocas horas.
Características del cuento y diferencias con la novela

¿Y los personajes?

Por lo general, en un cuento hay pocos personajes, y principales hay sólo uno, al que se lo denomina “protagonista”. Es al protagonista a quien le suceden los hechos determinantes de la historia. En un cuento no se desarrollan historias paralelas vividas por personajes secundarios, sino que hay sólo una historia principal que ocupa toda la atención, algo así como una columna vertebral donde se sostiene todo el relato.

¿Y el narrador?

Todo cuento tiene un narrador. Es necesario aclarar que en un cuento, el narrador nunca es el autor; el narrador es sólo una voz que el autor ha elegido para contar la historia. Es muy común, por ejemplo, que el autor del cuento sea un hombre, pero que el narrador de la historia sea una mujer, o un animal, o un objeto.
Generalmente, este narrador cuenta la historia en primera o en tercera persona. Algunos autores han experimentado con narradores en segunda persona, pero son casos muy aislados.

¿Qué no puede faltar en un cuento?

Lo que jamás puede faltar en un cuento es un problema, algo que detone una situación conflictiva y que ponga al protagonista en algún tipo de aprieto. Este problema muchas veces irá creciendo a lo largo del relato y paralelamente irá aumentando la tensión del lector.
Si un texto no tiene un problema, entonces tal vez se pueda encasillar dentro de la anécdota, o la estampa, o el ensayo, etc., pero ese texto no es un cuento.

¿Cuáles son las partes de un cuento?

Casi todos los cuentos (con algunas excepciones) contienen tres partes principales: introducción (también llamado “situación inicial”), nudo (también llamado “conflicto”) y desenlace (también conocido como “cierre”).
La introducción o situación inicial: es la primera parte del cuento, unas pocas líneas que muchas veces sirven para que conozcamos al protagonista y el ambiente donde se desarrollará la historia.
El nudo o conflicto: es el cuerpo del cuento, la parte en donde al protagonista se le presenta un problema que debe resolver.
El final o desenlace: es la resolución del conflicto y lo que pone punto final a la historia. Una vez que los hechos alcanzan un punto culminante, la historia se precipita hacia una conclusión que cierra el relato (el héroe salva a los rehenes, o la pareja se separa, o el criminal es atrapado, etc.).
Uno de los elementos frecuentes en el cuento es el desenlace sorpresivo: la trama sigue un hilo aparentemente previsible, hasta que un detalle que al principio parecía poco importante, surge y altera el núcleo de la trama. Esto se hace para provocar asombro y admiración en los lectores.

Tipos de cuentos

La siguiente lista no muestra todos los tipos posibles de cuento, y los estilos nombrados pueden mezclarse:

  • El cuento realista: es el más común, en donde los personajes y situaciones tienen apariencia real. Una historia romántica o histórica son ejemplos de ello.
  • El cuento infantil: está orientado a niños pequeños y contiene gran cantidad de fantasía. Su lenguaje suele ser muy sencillo. Algunos personajes son animales u objetos humanizados, de modo que esta temática se mezcla con la fábula.
  • El cuento fantástico: son ficciones donde los personajes, la acción, o ambos, contienen elementos irreales. A diferencia del cuento infantil, la historia y los personajes son más complejos; no está clara la diferencia entre personajes nobles y malvados. Dentro de este género entran por ejemplo los relatos de horror y los de fantasía medieval (magos y dragones).
  • El cuento policial: es un relato que presenta un crimen misterioso (un asesinato o un robo, por ejemplo) y una persona que se encarga de develar el misterio (muchas veces es un detective o un policía).
  • El cuento de ciencia-ficción: es el que suele incluir elementos relacionados al avance tecnológico, o viajes espaciales, seres extraterrestres, etc.

Características del cuento

Con todo lo expuesto hasta aquí, estamos en condiciones de presentar, a modo de resumen, un listado con las características principales del cuento:

  • Es un escrito en prosa, de extensión relativamente breve, que puede leerse de una sentada.
  • Siempre es un texto de ficción, por más que esté basado en hechos reales.
  • Cuenta con pocos personajes. El personaje principal o protagonista suele ser uno solo.
  • Salvo rarísimas excepciones, el narrador es de primera o de tercera persona.
  • Se enfoca en un solo acontecimiento o suceso principal, a diferencia de la novela, que puede centrarse en muchos.
  • En un cuento, al protagonista siempre se le presenta un problema o conflicto que debe resolver.
  • El cuento se divide en tres partes principales: introducción, nudo y desenlace.
  • En los cuentos tradicionales es usual el final sorpresivo.
  • Dentro del género, existen subdivisiones según sus características. Existen cuentos realistas, fantásticos, sobrenaturales, policiales, infantiles, de ciencia-ficción, etc.

Diferencias entre cuento y novela

En el cuento En la novela
La historia es corta y explota un solo hecho principal. La historia o conjunto de historias ocupa muchas páginas, generalmente más de 100 y algunas pasan las 1000.
La trama es cerrada, es decir, va de un inicio directamente al final. La trama es abierta; se ramifica en distintas historias menores y puede estructurarse de cualquier modo.
Lo importante es la historia en sí misma, aquello que le sucede al personaje. Son importantes los ambientes, los personajes (su psicología), y cómo repercuten en ellos las situaciones que se les presentan.
Hay pocos personajes, y uno solo es el protagonista. Puede haber muchísimos personajes, y varios pueden ser principales.
La descripción suele ser escasa y el pasado del personaje no se desmenuza, salvo que eso sea imprescindible para el conflicto. Se suele abundar en descripciones y en flashbacks (viajes al pasado) para contar el pasado de algunos personajes.
Debido a su brevedad, se exponen los hechos de manera precisa, exacta, y todo cuanto se dice es importante para la trama. La novela puede perderse constantemente en digresiones y hechos irrelevantes.

 

Principales cuentistas de todos los tiempos

El género del cuento ha sido cultivado por infinidad de escritores. Aquí mencionaremos sólo algunos de los más relevantes, antiguos y contemporáneos, y de nacionalidades muy diversas:

Edgar Allan Poe, Antón Chéjov, Guy de Maupassant, Horacio Quiroga, Jorge Luis Borges, Julio Cortázar, Agatha Christie, Giovanni Boccaccio, Juan Rulfo, Stephen King, Virginia Woolf, Robert Louis Stevenson, Franz Kafka, León Tolstói, Juan Bosch, Augusto Roa Bastos, Miguel de Unamuno, Charles Perrault, Ray Bradbury, Katherine Mansfield, Conan Doyle, Chesterton, H. P. Lovecraft, Silvina Ocampo, Hans Christian Andersen…

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